¿Por qué el cuidado de niños es tan caro? Los padres, legisladores y proveedores de cuidado infantil toman la palabra 1

¿Por qué el cuidado de niños es tan caro? Los padres, legisladores y proveedores de cuidado infantil toman la palabra

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Como la mayoría de los padres saben, o lo descubren rápidamente, el cuidado infantil se ha convertido en un costo enorme en este país. La guardería puede alcanzar los $17,000 al año para un bebé – y algunos padres terminan pagando aún más. En muchos estados, las familias pagan más por el cuidado infantil de lo que normalmente gastan en vivienda, alimentos o atención médica. Incluso puede ser algo más que una matrícula en las universidades públicas. Contratar a una niñera puede hacer que el precio sea aún más alto. Alrededor de un tercio de los padres dicen que pagar por el cuidado infantil ha causado problemas financieros.

Pero al mismo tiempo, el cuidado infantil no es un negocio muy lucrativo. Los propios proveedores ganan algunos de los salarios más bajos a pesar de la importancia del cuidado que proporcionan, y muchos dueños de guarderías luchan por mantener sus puertas abiertas.

¿Por qué los padres estadounidenses están pagando un precio tan alto por el cuidado infantil? Les pedimos a los expertos, padres y proveedores de cuidado infantil que compartieran sus respuestas.

«No estamos produciendo widgets, estamos cuidando a los niños pequeños»

Katie Hamm, vicepresidenta de políticas de infancia temprana del Center for American Progress, dice que el cuidado infantil es muy costoso para los padres porque es muy caro de proporcionar. «No estamos produciendo widgets, estamos cuidando a los niños pequeños, así que es inherentemente un trabajo que requiere mucha mano de obra», dijo. «La gran mayoría de los gastos van a estar relacionados con los costos de mano de obra.»

El consenso de los expertos es que pagar adecuadamente a los maestros y proveedores consume entre el 60 y el 80 por ciento de los presupuestos de los programas. Por otro lado, el recorte perjudicará inmediatamente la atención que reciben los niños. «Si se les pide a los proveedores que cuiden a más niños al mismo tiempo, la calidad de esa atención se reducirá y la capacidad de respuesta de esa atención se reducirá», aseguró Hamm. La proporción recomendada para los niños en edad preescolar es de un maestro por cada diez niños como máximo; para los bebés, es de un maestro por cada cuatro. «Existe la sensación de que alguien está ganando mucho dinero en alguna parte, pero no parece ser el caso», dijo Hamm. «Los márgenes de beneficio son muy bajos en el cuidado de niños.»

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Carol Burnett es la directora ejecutiva de Moore Community House, un centro de educación infantil temprana en East Biloxi, Mississippi. Todos los estados requieren que un cierto número de adultos cuiden a un cierto número de niños, y mientras más pequeños sean los niños, más adultos se necesitan. Si quiere mejorar la calidad mediante la contratación de maestros mejor educados, tiene que encontrar una manera de pagarles más por esas credenciales más altas. También tiene que gastar dinero en proporcionar a los niños un entorno de alta calidad. «Si usted tiene un conjunto de centros de aprendizaje bien equipados en su entorno de educación temprana, todo eso también cuesta mucho dinero», explicó. «El material educativo, el equipo de juegos, las zonas de seguridad, las bibliotecas infantiles y los materiales de arte.» Por no mencionar los costos de tener las instalaciones adecuadas para los niños pequeños, como un fregadero en cada aula, y el seguro de responsabilidad civil en una línea de trabajo tan delicada.

Así que mientras los gobiernos federal y estatal están presionando para asegurar estándares de calidad cada vez más altos, no hay dinero para hacerlo posible. «Toda la presión sobre los programas para que sean de mayor calidad ha chocado con la falta de ingresos», dijo. «Cuando tienes una cantidad muy pequeña de dinero público y un cliente que tiene una capacidad limitada para pagar cuotas y esas son tus únicas fuentes de ingresos, estás constantemente luchando esta batalla de tratar de mantener tu cabeza sobre el agua financieramente pero también tratando de ofrecer un programa de calidad». No tiene opciones para reducir las cuotas de sus padres. «Reducir los costos significa que se está reduciendo algo que está relacionado con la calidad del servicio que se proporciona, y nadie quiere hacer eso», dijo.

«Ojalá supiera por qué es tan caro»

Jessica Honza es una maestra de escuela intermedia que cuida e instruye a los hijos de otras personas durante el día. Pero ella y su esposo han luchado para encontrar el cuidado de sus dos hijos que puedan pagar. Después de una larga búsqueda sólo para encontrar a alguien que tenía un lugar abierto para su primer hijo, que ahora tiene cuatro años, finalmente lo inscribieron en una guardería. «Nos costó todos nuestros ahorros, básicamente», dijo. Esperaron unos años para tener su segundo hijo en parte porque no podían permitirse tener otro hijo de inmediato. Después de inscribir a sus dos hijos en dos centros diferentes y costosos, finalmente pudieron reunirlos en un solo centro asequible. «Estábamos en un lugar mucho más sostenible, pero quiero decir que es mucho más de una cuarta parte de nuestro sueldo neto», dijo. Ni siquiera pueden empezar a ahorrar para la universidad hasta que sus hijos empiecen el kindergarten. «No podemos, no hasta que estén fuera de la guardería», dijo Honzasaid.

Está desconcertada de por qué es tan costoso. La proveedora que actualmente cuida a sus hijos ha gastado recursos en las cosas que importan -estando acreditada, contratando maestros con títulos de licenciatura relevantes- pero ha recortado lo que no es esencial. No se anuncia en absoluto ni tenía un sitio web hasta el año pasado, mientras que alquila espacio a una iglesia. «La mujer que es la dueña… dirige el centro y enseña, y estoy bastante segura de que no está ganando el tipo de salario que un profesional que trabaja probablemente 80 horas a la semana debería ganar», dijo. «Ojalá supiera… qué es lo que lo hace tan caro y qué hace que estos proveedores de cuidados estén tan mal pagados.»

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«El cuidado infantil ha sido descuidado por los fondos gubernamentales»

Julie Kashen, directora de políticas de Make It Work, señaló que el cuidado infantil no es como muchas otras industrias. «No se pueden subcontratar trabajos ni automatizarlos, ni tampoco queremos hacerlo», dijo. «Queremos que los niños pequeños tengan el cuidado individualizado que necesitan para satisfacer sus necesidades básicas y para apoyar una gran interacción que apoye su aprendizaje y desarrollo».

El cuidado infantil también ha sido descuidado por los fondos del gobierno. En general, el gobierno deja en manos de las familias que traten de costear la atención por su cuenta y de los proveedores que busquen la manera de ofrecer una atención de alta calidad con presupuestos limitados. No ha intervenido para llenar el vacío entre los dos problemas. «Tenemos que llegar a una situación en la que no sean los padres contra los maestros, en la que el gobierno federal ponga el dinero que necesitamos para asegurarnos de que podemos tener buenos empleos y una atención de calidad para los niños que sea asequible para las familias», dijo Kashen. «Lo que tenemos que hacer en su lugar es dar prioridad nacional e invertir en el cuidado de los niños.»

«Algunas personas no ven a ser niñera como una profesión»

Bethina Redd ha trabajado como proveedora de cuidado infantil en Chicago por más de una década, pero nunca ha ganado más de $13 la hora. Eso hace que sea difícil pagar el alquiler, los gastos médicos e incluso el cuidado de los niños de sus dos hijos, de tres y nueve años de edad. «Es difícil pagar por algo», dijo. Ni siquiera puede permitirse el lujo de enviar a sus hijos a excursiones escolares porque cuesta más. Le encanta su trabajo – «Trabajar con[niños], se puede ver su potencial cuando crecen», explicó – pero dado lo poco que gana, puede tratar de encontrar un papel diferente que pague más. Redd se ha unido a la lucha por 15 años y piensa que un salario mínimo de $15 para ella y sus compañeros de trabajo haría una verdadera diferencia. «Al menos me ayudaría a pagar algunas cuentas a tiempo», dijo.

Adela, que ha trabajado como niñera a tiempo completo durante cinco años en la ciudad de Nueva York y no deseaba usar su apellido, explicó que hace algo más que cuidar niños. Con una niña de ocho meses que está cuidando actualmente, realiza «actividades para promover sus habilidades motoras finas…escribir, colorear, leer…»

La profesión ha evolucionado. «Ser niñera ya no es como el cuidado de custodia», dijo. «Muchos de nosotros esperamos que nos paguen más por las responsabilidades». Mientras que al principio le pagaban $12 la hora con un horario que variaba según el capricho de su empleador, desde entonces se ha visto obligada a recibir un salario más alto, un número fijo de horas a la semana y horas extras cuando hace más. Aún así, todavía tiene problemas financieros. «Viviendo en la ciudad de Nueva York, el costo de vida aquí es muy alto», dijo. «Tienes que decidir qué factura o qué tendrás que dejar este mes y hacer sacrificios.»

El costo de la atención proporcionada por las niñeras varía ampliamente, dijo Adela, debido a una variedad de factores: dónde vive la familia, cuántos hijos tienen y a qué edad, y qué responsabilidades se espera que asuma la niñera. «No hay una tarifa horaria fija para las niñeras, hay niñeras que cobran ocho dólares por hora, hay niñeras que cobran 25 por hora», dijo. Pero en la Alianza Nacional de Trabajadoras Domésticas, de la que Adela es miembro, se alienta a las niñeras a pedir al menos $15 la hora. «Creo que los padres que buscan emplear niñeras deben ser respetuosos con su tiempo, deben ser capaces de pagarles un día honesto por un día de trabajo honesto, y deben considerar que ser niñera es tan importante como ser maestra o doctora», dijo. «Algunas personas no ven a ser niñera como una profesión, pero es una profesión.»

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«Es una inversión inteligente en nuestros hijos»

La senadora Patty Murray trabajó una vez con niños pequeños en un programa preescolar en su estado natal de Washington. También tiene dos hijos, así que ha visto el problema de cerca desde ambos lados del asunto. «En un momento en que las familias trabajadoras están luchando para llegar a fin de mes, demasiados padres se ven obligados a pagar más por el cuidado de sus hijos de lo que ganan, y algunos incluso se ven obligados a renunciar a sus trabajos», dijo. Explicó que el problema se debe a la falta de acción gubernamental. «La demanda de atención de alta calidad ha aumentado, mientras que nuestras inversiones a nivel federal no lo han hecho», dijo.

Es por eso que ella ha encabezado la reciente introducción de la Ley de Cuidado Infantil para Familias Trabajadoras, un proyecto de ley que aseguraría que todas las familias de bajos y medianos ingresos no paguen más del 7 por ciento de sus ingresos por el cuidado infantil, a la vez que también aumentaría el pago a los proveedores. Abordaría la crisis del cuidado infantil «asegurando que ningún padre tenga que pagar más de lo que puede pagar por un cuidado de calidad», dijo. «Mi plan también apoya a nuestra fuerza laboral de cuidado infantil, el ingrediente más importante para un programa de calidad, para que puedan ayudarse a sí mismos y a nuestra próxima generación a prosperar». Para lograrlo, su legislación aumentaría significativamente el gasto federal existente en cuidado infantil, a la vez que crearía una nueva asociación entre el gobierno federal y los estados. «Esto no es sólo lo correcto, sino que es una inversión inteligente en nuestros hijos, en la clase media y en nuestra economía», dijo.

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